Сантарен расположен на правом берегу Тежу, в 65 км к северо-востоку от Лиссабона. Древнее поселение на месте современного Сантарена существовало уже в VIII веке до н. э. В 138 году до н. э. территория была захвачена римлянами, и город получил название Скалабис. Позднее переименован в честь монахини из Томара Санта Ирене, принявшей мученическую смерть. В 715 году город был захвачен маврами. Возвращен под юрисдикцию португальского короля Афонсу Энрикеша в 1147. Город играл важную роль в средневековой Португалии - здесь проходили кортесы. Город серьёзно пострадал в результате землетрясения в 1755. В начале XIX века Сантарен был захвачен и разграблен войсками Наполеона.

В Старом городе Сантарена сохранилось множество достопримечательностей. Церковь Ду Семинариу была построена в1640 году на месте королевского дворца для ордена иезуитов. Церковь Ди Марвила, воздвигнутая в XII веке, славится своим интерьером с панно из азулезуш. В Церкви Святого Милосердия XIV века очень интересен интерьер эпохи Возрождения и азулезуш XIV века.

В 22-метровой башне Тори дас Кабасаш располагается уникальный Музей времени.

Сантарен – центр португальской корриды. В первые десять дней июня здесь проводится Ярмарка Рибатежу, во время которой организуются состязания между пастухами и коррида. Осенью здесь проводится крупнейший гастрономический фестиваль Португалии.